La grossesse provoque des changements durables dans le cerveau d'une femme

La grossesse provoque des changements durables dans le cerveau d’une femme

Faire grandir un être humain n’est pas une mince affaire – il suffit de demander à toute femme nouvellement enceinte. Ses hormones montent en flèche alors que son corps subit une transformation physique massive, et les changements ne s’arrêtent pas là. Une étude publiée lundi Neuroscience de la nature révèle que pendant la grossesse, les femmes subissent un remodelage cérébral important qui persiste pendant au moins deux ans après la naissance. L’étude offre également des preuves préliminaires que ce remodelage peut jouer un rôle dans la transition des femmes vers la maternité.

Une équipe de recherche de l’Université autonome de Barcelone, dirigée par la neuroscientifique Elseline Hoekzema de l’Université de Leiden, a effectué des scintigraphies cérébrales sur des mères pour la première fois avant et après la grossesse et a constaté des changements significatifs de la matière grise dans les régions du cerveau associées à la cognition sociale et à la théorie de l’esprit – les mêmes régions qui ont été activées lorsque les femmes ont regardé des photos de leurs nourrissons. Ces changements, qui étaient toujours présents deux ans après la naissance, prédisaient les scores des femmes à un test d’attachement maternel et étaient si clairs qu’un algorithme informatique pouvait les utiliser pour identifier les femmes qui étaient enceintes.

L’une des caractéristiques de la grossesse est une énorme augmentation des hormones stéroïdes sexuelles telles que la progestérone et les œstrogènes, qui aident le corps d’une femme à se préparer à porter un enfant. Il n’y a qu’une seule autre fois où notre corps produit des quantités tout aussi importantes de ces hormones: la puberté. Des recherches antérieures ont montré que pendant la puberté, ces hormones provoquent des changements structurels et organisationnels dramatiques dans le cerveau. Tout au long de l’adolescence, les garçons et les filles perdent de la matière grise car les connexions cérébrales dont ils n’ont pas besoin sont taillées et leur cerveau est sculpté dans leur forme adulte. Cependant, très peu de recherches se sont concentrées sur les modifications anatomiques du cerveau pendant la grossesse. « La plupart des femmes subissent une grossesse à un moment donné de leur vie », explique Hoekzema, « mais nous n’avons aucune idée de ce qui se passe dans le cerveau. »

Hoekzema et ses collègues ont effectué des analyses anatomiques cérébrales détaillées sur un groupe de femmes qui tentaient de tomber enceinte pour la première fois. Les 25 femmes qui sont tombées enceintes ont été réanalysées peu après leur accouchement; 11 d’entre eux ont été scannés deux ans après. (À titre de comparaison, les chercheurs ont également scanné des hommes et des femmes qui n’essayaient pas d’avoir un enfant ainsi que des pères pour la première fois). Pendant la période post-partum, les chercheurs ont également effectué des scans du cerveau sur les nouvelles mères pendant qu’elles regardaient les photos de leurs nourrissons. Les scientifiques ont utilisé une échelle standard pour évaluer l’attachement entre la mère et l’enfant.

Les chercheurs ont constaté que les nouvelles mères ont connu des réductions de matière grise qui ont duré au moins deux ans après la naissance. Cette perte, cependant, n’est pas nécessairement une mauvaise chose (selon Hoekzema, «la localisation était assez remarquable»); cela s’est produit dans des régions du cerveau impliquées dans la cognition sociale, en particulier dans le réseau dédié à la théorie de l’esprit, qui nous aide à réfléchir à ce qui se passe dans l’esprit de quelqu’un d’autre – des régions qui ont eu la réponse la plus forte lorsque les mères ont regardé des photos de leurs nourrissons. Ces changements cérébraux pourraient également être utilisés pour prédire le score des mères sur l’échelle d’attachement. En fait, les chercheurs ont pu utiliser un algorithme informatique pour identifier les femmes qui étaient de nouvelles mères uniquement en fonction de leurs modèles de perte de matière grise. La perte de matière grise n’a pas été observée chez les nouveaux pères ou les non-parents.

On ne sait pas exactement pourquoi les femmes perdent de la matière grise pendant la grossesse, mais Hoekzema pense que cela peut être parce que leur cerveau se spécialise de manière à les aider à s’adapter à la maternité et à répondre aux besoins de leurs bébés. L’étude offre des preuves préliminaires à l’appui de cette idée. Alors que la présente étude se concentre principalement sur la documentation des changements cérébraux pendant la grossesse, elle s’attend à ce qu’un travail de suivi s’attaque à des questions plus appliquées telles que la relation entre les changements cérébraux et la dépression post-partum ou les difficultés d’attachement entre la mère et l’enfant.

Ronald Dahl, neuroscientifique à l’Université de Californie à Berkeley, qui n’était pas impliqué dans le travail, dit qu’il a eu « un délicieux moment » wow «  » en voyant l’étude. «Il s’agit d’une contribution pionnière qui documente non seulement les changements structurels du cerveau liés à la grossesse, mais offre également des preuves convaincantes qui suggèrent que ces changements représentent des changements adaptatifs», a-t-il écrit dans un e-mail.

Mel Rutherford, psychologue évolutionniste à l’Université McMaster en Ontario, est également enthousiaste au sujet de l’étude, qui, à sa connaissance, est la première à utiliser la neuroimagerie pour suivre les changements cérébraux pendant la grossesse. « La chose la plus excitante est probablement qu’ils ont pu suivre deux ans après la naissance du bébé », dit-il, « ils ont donc la preuve à long terme que nous avons vu des changements dans le cerveau après la grossesse. » Les résultats concordent avec les propres recherches de Rutherford sur les changements cognitifs pendant la grossesse, qu’il aborde dans une perspective évolutive. «En tant que parent, vous allez maintenant résoudre des problèmes d’adaptation légèrement différents, des problèmes cognitifs légèrement différents de ceux que vous aviez avant d’avoir des enfants», explique-t-il. « Vous avez différentes priorités, vous avez différentes tâches que vous allez faire, et donc votre cerveau change. »

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