L'ancienne star de l'USC Sophia Popov se délecte toujours de la victoire au British Open

L’ancienne star de l’USC Sophia Popov se délecte toujours de la victoire au British Open

Un seul putt restait pour étourdir le monde du golf. Quelques centimètres se trouvaient entre Sophia Popov et peut-être la victoire majeure la plus improbable de l’histoire du sport.

L’ancienne All-American de l’USC a souri en parcourant les derniers mètres du 18e green au Royal Troon en Écosse dimanche dernier, le poids de cette prise de conscience s’enfonçant davantage à chaque pas.

Popov est entré au British Open féminin au 304e rang mondial. Aucune femme dans l’histoire du sport – et un seul homme, Ben Curtis en 2003 – n’avait remporté un championnat majeur tout en étant classée en dehors du top 300.

Elle n’avait jamais gagné sur la tournée professionnelle. Si ce n’était la pandémie, Popov n’aurait probablement pas été invité en Écosse en premier lieu. À peine une semaine plus tôt, elle s’était qualifiée pour l’Open avec une place parmi les 10 premières à un événement auquel elle avait participé uniquement lorsque des joueurs mieux classés ne le pouvaient pas à cause du COVID-19. Le week-end précédent, Popov caddait pour un ami proche en tournée.

Pendant qu’elle marchait, des années d’émotion ont jailli sous la surface. Le chemin vers ce putt improbable avait été long et ardu, bordé de revers après revers, sur et hors du parcours.

Des problèmes de santé ont miné ses forces et lui ont volé trois ans en tournée, avant que les médecins ne trouvent enfin une réponse. En marge de la tournée des meilleures femmes, où les chèques de paie étaient rares, les déceptions étaient nombreuses.

«Elle a toujours été si, si proche», a déclaré Andrea Gaston, ancien entraîneur du Temple de la renommée des chevaux de Troie qui est maintenant entraîneur chez Texas A&M. «Je n’arrêtais pas de lui dire que ça allait venir.

Quand elle a raté sa carte du LPGA Tour par un coup la saison dernière, Popov a envisagé de quitter le golf.

Maintenant, elle se tenait à quelques pas d’une victoire à l’Open à deux temps à sept sous la normale, toujours convaincue qu’elle était dans un rêve. Des aperçus des six dernières années éprouvantes lui apparurent dans une succession écrasante. Sa tête nageait. Son cœur battait la chamade.

«Comment suis-je exactement ici?» Popov se souvient avoir réfléchi lorsqu’elle a été contactée cette semaine par téléphone en Allemagne, où elle a été élevée. «Je n’ai pas pu le reconstituer. Cela ne pourrait pas être vrai. « 

Mais comme elle a marqué sa balle une dernière fois, elle l’a frappée d’un seul coup. Tout ce pour quoi elle s’était battue était à portée de main. Toutes les mauvaises pauses l’avaient amenée ici au bord de l’histoire du golf.

Accablée d’émotion, Popov, 27 ans, a baissé le bord de son chapeau et s’est mise à pleurer.

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Les symptômes mystérieux sont apparus peu de temps après le début de sa carrière professionnelle.

À l’USC, Popov s’était déjà imposée comme un talent de premier plan, connu pour sa féroce compétition. Elle a remporté les honneurs All-American au cours de chacune de ses quatre années et a aidé les Trojans à remporter un titre national en 2013.

Justin Silverstein, entraîneur adjoint de cette équipe et entraîneur de golf féminin en chef de l’USC, l’appelle «l’une des meilleures joueuses que j’ai jamais vues», et en 2014, il n’était pas le seul à le remarquer. Bientôt, Popov a signé avec une panoplie de sponsors, tous désireux de parier sur son potentiel.

La pression pour performer n’avait jamais été aussi élevée, lorsque sa saison recrue a commencé en 2015. Mais Popov ne s’était jamais senti pire. Son énergie était inhabituellement épuisée. Son appétit a disparu. Quand elle a essayé de manger, elle ne pouvait pas retenir la nourriture. Des maux de tête violents allaient et venaient. Ses mains et ses pieds étaient parfois engourdis sans explication.

Elle a perdu 25 livres. Sa performance en a souffert. Popov a rarement pu durer un tour sans une sorte de revers, et voyager pendant la tournée a aggravé ses symptômes. Sa frustration face à l’incertitude n’a fait qu’aggraver les problèmes sur le parcours.

«J’avais le sentiment que je devais prouver quelque chose, je suppose», dit-elle.

Elle s’est rendue chez plus d’une dizaine de médecins, sur les deux côtes et en Europe, à la recherche de réponses. Personne ne pouvait identifier ce qui n’allait pas. Ses symptômes suggéraient une variété de maladies, dont aucune ne s’est avérée être le problème. Certains médecins se sont demandé s’ils étaient dans sa tête.

Il a fallu trois ans à Popov pour enfin recevoir un diagnostic. Elle a encore du mal à se débarrasser du sentiment que ces années lui ont été volées.

«La frustration s’est tellement accumulée», dit-elle. «Je ne pouvais pas croire que personne ne pouvait comprendre ce qui n’allait pas. Je ne comprenais pas pourquoi cela prendrait si longtemps. Au moment où un médecin a dit: «Avez-vous déjà été examiné pour la maladie de Lyme?» Je ne comprenais tout simplement pas pourquoi les 12 précédents n’envisageaient même pas la maladie de Lyme. C’était vraiment difficile pour moi.

Les effets et la gestion de la maladie de Lyme chronique varient d’une personne à l’autre, mais pour Popov, il a fallu des mois après son diagnostic pour comprendre comment s’adapter correctement. Elle a expérimenté son régime. Elle a intensifié sa formation. «Il a fallu beaucoup de temps pour trouver le bon équilibre», a déclaré sa mère Claudia.

Sophia Popov putts lors de la dernière manche du tournoi Marathon Classic LPGA le 9 août 2020.

Sophia Popov putts lors de la dernière manche de la Classique Marathon le 9 août dans l’Ohio. Elle a terminé neuvième du tournoi de la LPGA, lui donnant une place au British Open féminin.

(Gene J. Puskar / Associated Press)

Il lui a fallu encore plus de temps pour mettre une frustration persistante face à la situation derrière elle. Elle avait toujours été émotive sur le terrain de golf – encline, parfois, à laisser ces émotions prendre le meilleur d’elle. Elle a essayé de se concentrer sur le progrès, sur la reconstruction de sa confiance, mais le sport semblait déterminé à la retenir.

«La vie de développement des golfeuses est difficile», a déclaré Silverstein. « Il porte sur vous. »

À la fin de 2018, elle a raté un trop grand nombre de coupes pour retrouver sa carte LPGA Tour pour 2019. L’année suivante, ce n’était qu’un coup qui la séparait d’un retour à la tournée.

«Ce sont deux gros coups de suite», a déclaré Popov. Elle a dit à sa mère qu’elle envisageait d’arrêter. Elle est allée jusqu’à rechercher des programmes de maîtrise à l’USC. Mais Claudia lui a conseillé de s’éloigner du cours pendant deux semaines pour y réfléchir.

En fin de compte, elle a choisi de tenir le coup. « Je ne pouvais tout simplement pas imaginer laisser le jeu prendre le dessus sur moi », a-t-elle déclaré.

Elle a juré de faire en sorte que son retour en vaille la peine.

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Lorsque Popov est arrivée à Sylvania, Ohio, pour le Marathon Classic ce mois-ci, ses attentes étaient faibles. Elle s’était à peine entraînée la semaine précédente. Son invitation n’a été prolongée qu’après que d’autres ont refusé en raison des restrictions du COVID-19. Mais elle a bien joué, terminant à égalité pour la neuvième place et méritant sa place au British Open.

Elle a pensé qu’elle n’avait rien à perdre. Elle a demandé à son petit ami, Max, d’intervenir en tant que «cadet intérimaire». Ils la considéraient, a déclaré Popov, comme «une semaine de bonus» à passer ensemble.

Dimanche, elle détenait une improbable avance de trois temps, et la portée qui changeait la vie de ce qui était en jeu est devenue parfaitement claire pour tout le monde autour d’elle. Une bourse de première place de 675 000 $ représentait plus de six fois ses gains de carrière. Plus important encore, cela assurerait sa place en tournée dans un proche avenir. Sans parler d’une place dans l’histoire du sport.

Mais Popov est resté inhabituellement froid au milieu de la pression croissante. Pour garder ses émotions sous contrôle, elle et Max ont conçu un jeu. Après un tir, aucun des deux ne pouvait offrir de réaction. Pas même un son désapprobateur. Max a demandé avant le tour final de dimanche si elle voulait jouer, et Popov a accepté.

Cela lui a bien servi. Lorsqu’elle a bogeyé le trou d’ouverture, après avoir pénétré dans un bunker et raté un putt de 10 pieds par, ses entraîneurs et sa famille ont observé des signes de frustration croissante. Au lieu de cela, elle a répondu avec des birdies sur les deuxième et troisième trous.

Elle ne verrait pas un autre bogey, en fait, avant le 18, quand son avant-dernier putt s’est arrêté juste court. À ce moment-là, cependant, sa vie avait déjà changé. La route difficile menant à Royal Troon était fermement dans la vue arrière. Alors que les larmes commençaient à couler sur le numéro 18, elle s’est effondrée sur l’épaule de Max, s’accrochant un instant, avant de frapper son dernier putt.

Elle a pensé à quel point elle était sur le point d’arrêter. « Dieu merci, je ne l’ai pas fait! » disait-elle lors de la cérémonie de remise des gagnants. Alors qu’elle tenait son trophée en l’air, elle le regarda avec une incrédulité stupéfaite.

Contre toute attente, elle a été une grande championne, la première de l’histoire d’Allemagne pour une femme. Alors que les grands gagnants obtiennent généralement une exemption de tournée de cinq ans, Popov n’est que jusqu’en 2021 car elle n’a pas sa carte LPGA Tour.

Pourtant, alors qu’elle réfléchit à ce qui va suivre, elle peut à peine y croire.

«Je veux m’assurer de continuer à me le rappeler», a déclaré Popov. « Vous êtes toujours le champion de l’Open, et personne ne peut vous l’enlever. »

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